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小説『森一族』

戦国時代を彗星の如くに生きた森一族の小説です。 SINCE:2008/9/20

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第三十六話:「予兆(三)」

 
「与三さま、与三さま。」

武藤が昼までふて寝する与三を揺り起こす。
「ああ、うるさいのう。五郎はうるさいのう…。」
与三は右手をついて気だるい身体をじわじわと起こしてゆく。自分の目が腫れぼったい。まだ胸がうずいている。
そして昨日の痛烈な心の衝撃が、どうにもできないやるせなさと共に再び与三の中でよみがえる。

『そうだ、儂のお立は他の男に奪われて嫁に行ってしまったのだ___。』

足を組んで座る着物の間からふんどしも露わにして与三はじっとうなだれる。
「いや、このままではいかん。こうしている間もお立は泣いておるに違いない。儂は…やはり、やはり蓮台村に戻ってお立を取り戻してくる。今行かねば後悔する。」
と、昨日と同じことを言い出し、やおら立ち上がって刀を腰に差す。
武藤は腰を下ろしたまま、与三の動きに合わせて目をキョロキョロとさせる。
「…与三さま。義龍殿が多くの方々を従えて今、隼人殿の元においでです。」
「それがどうした。儂にはお立の身の上の方が大事じゃ。はよう馬の用意をせんか。」
しかし、武藤はそのまま座っている。
「そもそもお立さまとは長いことお会いしておらぬではないですか。嫁ぐ前ならともかくも、もう嫁いでしまったものを一体どうなさるのですか。ここは潔く諦めなされ。」
そう言って釘をさす武藤に与三はすぐさま言い返した。
「お立は儂が生涯を共にすると決めたおなごぞ。そのおなご一人も救えずにどうするのだ。」
与三は動かぬ家来に居てもたってもいられず、履いた草履の紐を結ぶこともせずにそのまま飛び出して自ら厩に走って行く。
「だめだこりゃ。」
武藤も立ちあがって後ろからゆるゆると与三についてゆく。
厩に入れば、与三は腰をかがめたり棚を見て自分の鞍を探して回る。厩には隼人の家来が2、3人が固まって話をしていたが、与三の様子に何事かと寄ってゆく。さらに、武藤が後ろからゆるりと厩に入ってくる。
「五郎、鞍…はどこだろうか。」
与三が振り返って五郎を見ると、興奮して先ほどまで気づけなかった厩の中の詳細が目に入ってきた。与三とは別の棟の立派な厩には客人達の馬が並び、それぞれの馬丁達が控えている。
「あ…。」
馬を見れば今、長井隼人の館に誰が訪問しているのか判る。

ひときわ大きく太い足を誇って毛並の輝く栗毛の馬は斎藤義龍の巨漢を支える木曽駒。与三には到底手の届かぬ天下の名馬である。
その左右にあるのは、義龍の馬とはひけを取らぬ見事で優雅で上品な馬たち。そこに乗せられた漆塗りの鞍や鐙が主人の身分の高さを物語る。与三はしばらく馬を見つめて、ようやくその馬の主どもを理解した。いずれも道三の家老達の馬である。与三を嫌うあの家老達のものだ。
既に隼人の病は完治しているのに、見舞いでもなく、しきりにこのような白昼堂々長井家を訪問して、彼らに一体何の話があるのか。与三は自分が何のために厩に飛びこんだのかも忘れ、我に返って呆然と立ちつくした。
「今日は、何ぞあったのか。」
厩に控えていた者たちに問いかけたが、彼らもよく判らず首をふる。
理由はわからぬが長井隼人は客人達の訪問を受けてそのまま全員で部屋に籠って何やら話をしている。今のこの状況では隼人の元へ行き、蓮台村に帰る許可など到底取りつけられそうにもない。いや、与三は先ほどまではそういう事なども一切忘れてそのまま飛びだしそうな勢いであったが、与三は少し冷静さを取り戻していた。そしてぼんやりと馬を見ていれば、客人のための厩の最も奥まった場所には何と亡き長井伝九郎の愛馬がいるではないか。
与三は思わず「あ…。」と声を漏らして伝九郎の馬に近づいてゆく。
「そなた…息災であったか。今は誰のものになっておるのだ…。懐かしいのう。なんと懐かしい…。」
 与三は伝九郎がまたがっていた駿馬の首をなで続けた。馬は無邪気に白い歯を出して与三の髻に口を伸ばしてくわえようとして遊ぶ。

『自分を慕ってくれた伝九郎は死んだ。
たった一つを望んだ恋さえ奪われてしまった。
目の前に居並ぶ名馬たちはどれも自分のものでない。
どうして世の中には思い通りにならぬことばかりなのか。』

 そんな時だ。
昨日やってきてすぐに立ち去ったはずの近松新五右衛門が、再び与三の元を訪れた。与三はお立のいる蓮台村につながる近松の存在がまだ手近にいたことに対して、運に見放されてはおらぬような心地がして深く感激した。
「ああ、新五。そなたまだ稲葉山に留まっていてくれたのか。さては儂の身を案じてくれたか。」
しかし、言葉を投げかけられた近松は昨日よりももっと深刻な顔をした。
「いえ、留まっていた訳ではなく一度村に帰ってまたすぐに参りました。他の者には聴かれたくない話です。」
「何だ。また何かあったのか。」
近松はそっと懐より書状を取り出して与三に渡した。それを手にした与三は誰もいない木蔭に入って近松と隣り合わせてその書状を広げた。しかし、実際のそれは体裁の整った書状でなく、短い言葉の羅列である。
宛名も差出人もない。けれどそこには驚くべき話が書いてあった。

 昨夜、尾張の織田信秀が突然倒れて床に入ったまま物も語れぬ状態にあること。
この話が漏れぬように、城内に居合わせた者達はそのまま城の外へ出してもらえなくなったということ。
医師も僧侶も多く城に入ってそのまま一晩城内に残っているとのこと。

「これは、確かなのか。」
「確かです。城内にあってこの事を大殿に報せたのは蓮台出身の者。今は織田の家中に嫁いで末盛城に身を置く侍女でございます。台所出入りの者もまた蓮台村の者だったので、そのままこの書状を託されてまいりました。さらに大殿が人を遣って調べたところ医師の屋敷もみごとに留守で末盛城に入ったまま。城には客人の立ち入りもできぬ様子。確実に何かが起こっておりまする。大殿はこの事を早く与三さまにお報せするようにとのことでした。何より、那古野の信長の元に入っている斎藤家の者たちはまだこの話を全く知らぬはず、まだ道三どのにも伝わってないはずです。美濃国内でこの事を知るのは、今は与三様のみでございましょう。」

 今、自分の手元に飛びこんできた国を揺るがすこの重大な事件に、お立のことも忘れて与三は静かに興奮した。背中には脂汗がじとりと滲んでいるのを感じる。
これを告げるのは、早ければ早いほどよい。すぐに長井隼人にこのことを報せるべく、与三は近松を連れて屋敷にあがった。

 隼人は義龍や家老衆と何やら相談事をしていた最中ゆえに、途中で取次の小姓を介して与三ごときに呼び出されると面倒くさそうにして今までいた広間から出てきたが、憎き織田信秀が倒れた話を知るや急に顔色を変え、さらにその情報が確実なものであると確信するとますますその血色は冴えて歓びに満ち満ち、これ以上にないくらいに勝ち誇った表情で与三の前に膝を立てて乗り出した。
「うむ。昨夜は那古野城に早馬が来てその後に信長が早馬とともに飛び出して行ったことまでは私にも報せがまいっておったが何があったのかまでは判らずに探っている途中であった。そういうことであったか。信秀が死ねば尾張など手に入ったも同然。ふふふ…どうやら私にますます運が向いてきた。」
 隼人は与三の背中をポンと叩いてそのまま広間に入るように促した。斎藤義龍を初めとする客人達が居るその広間である。そして隼人が部屋に入った者たちの前で信秀倒るるの報を告げれば、この尾張の同盟者の不幸に皆が皆、喜びの色を見せた。隼人は瞬時にして自分の頭の中で今後のことを計算したらしく、すぐにそれを口にした。
「今となっては、信秀と和睦を結び帰蝶殿を尾張に嫁がせていたことは不幸中の幸いであった。我々は理由をつけて堂々と尾張に入ることができる。ましてや信秀は駿河の今川と対峙しておる最中である。病床で動けぬ同盟者の加勢と称して美濃の兵を尾張に入れることはたやすいことだ。今すぐに兵を集めて尾張に向かわせようぞ。与三、そなたはそれより先に那古野城に入って林新右衛門らと謀りあい、乗っ取りの用意をせよ。」
隼人は鉄扇を取り出して采配した。その隣で緩慢な所作を見せつつ斎藤義龍が答える。
「叔父上、そう早々と話を取り詰めるのも如何なことか。それに先ずは父上にこのことを相談申し上げねば。」
義龍がそう言い放った瞬間に、興奮していた場は水を打ったように静まり返った。隼人は少々息を抜いて笑い、首を振って義龍の前に立ちふさがった。
「義龍殿。今、誰に相談いたすと申されたかな。我々が頂戴したいのは、道三の言葉ではなく、義龍殿、貴方のご命令ひとつぞ。」
 そうしてこの場にいる皆は、顔も姿勢も義龍に向けてあとは一心不乱に義龍の御意を待っている。
与三はこの場の展開に、ぎょっとした。道三は無視か。いつの間にこのような事になってしまっているのだ。

さて、隼人に促されて義龍は少し考えて口を開いた。
「尾張にも手ごわい宿老たちがある上は、たとえ信秀が倒れたとてそんなに容易く事が成就するはずもない。まずは信秀の病状と、そもそもこの話が嘘か誠かを知るために末盛城へ見舞いの使者を遣わすべきだ。」
隼人は慎重な御曹司のこの考えにすぐさま首を振った。そして半ば脅しかけるように強く言葉を絞り出した。
「悠長なことを申されますな。信秀の周辺が動揺しておる今だからこそ打てる一手にございますれば、このスキに乗じずんば必ず好機を逃しまする。」

義龍は、「ならばそのようにいたせ。」と頷いた。
 

第三十五話:「予兆(二)」    第三十七話:「別れ路」
 
 

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Date:2009/12/26
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